Hace 109 años nacía un judío gracias al que muchos pueden descansar. El creador del Valium.

Leo Henryk Sternbach (7 de mayo de 1908 - 28 de septiembre de 2005) era un químico judío-americano nacido croata que descubrió las benzodiazepinas, la clase principal de tranquilizantes.

Sternbach nació el 7 de mayo de 1908, en Opatija, Croacia, de una familia judía. Tenía un hermano menor, Giusi. Su padre Michael Abracham Sternbach era de la ciudad polaca de Przemyśl en Galicia (entonces parte de Austria-Hungría), y su madre Piroska (née Cohn) Sternbach era de Orosháza, Hungría. Los padres de Sternbach se conocieron y se casaron en Opatija, donde ambos vivían. La familia vivía en un apartamento alquilado de cuatro habitaciones en el tercer piso de la "Vila Jadran" (Villa Adriatic), cerca de la farmacia propiedad del padre de Sternbach. Su familia era una familia de la clase media alta de Opatija. En 1926, Sternbach se trasladó con su familia a Polonia.
Recibió su maestría en farmacia en 1929 y su doctorado en química orgánica en 1931 de la Universidad Jagellónica de Cracovia, Polonia. Salió de Polonia debido al creciente antisemitismo. En Viena trabajó con Wolfgang Joseph Pauli y Sigmund Fränkel. Después trabajó con Leopold Ružička en el Instituto Federal Suizo de Tecnología en Zurich. Trasladándose a Basilea, Suiza, trabajó con Hoffmann-La Roche y se casó con Herta Kreuzer. En 1941, se trasladó a los Estados Unidos, escapando así a los nazis.
Mientras trabajaba para Hoffmann-La Roche en Nutley, Nueva Jersey, Sternbach hizo un trabajo significativo en nuevos fármacos. Se le atribuye el descubrimiento de clordiazepóxido (Librium), diazepam (Valium), flurazepam (Dalmane), nitrazepam (Mogadon), flunitrazepam (Rohypnol), clonazepam (Klonopin) y trimethaphan (Arfonad). Librium, basado en el compuesto R0 6-690 descubierto por Sternbach en 1956, fue aprobado para su uso en 1960. En 1963, su versión mejorada, Valium, fue lanzada y se hizo asombrosamente popular: entre 1969 y 1982, era la droga más prescrita En América, con más de 2.300 millones de dosis vendidas en su año más alto de 1978. Con Moses Wolf Goldberg, Sternbach también desarrolló "el primer método comercialmente aplicable" para la síntesis de biotina.
Sternbach creó 241 patentes, y sus descubrimientos ayudaron a convertir a Roche en un gigante de la industria farmacéutica. No se hizo rico de sus descubrimientos, pero fue feliz. Trató la química como una pasión y dijo: "Siempre hice lo que quería hacer". Sternbach fue un residente de larga data de Upper Montclair, Nueva Jersey, de 1943 a 2003. Luego se trasladó a Chapel Hill, Carolina del Norte, donde murió en 2005.